『多くの選手にこのような経験を積んでもらうことができれば!』


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 先日から、メキシコのウィンターリーグで横浜DeNAベイスターズの乙坂選手に同行しています。
 メキシコのウィンターリーグは首都メキシコシティのある中部ではなく、国の北西部の8都市に本拠地を置く球団による同国で最高峰のプロリーグで、各球団68試合のレギュラーシーズン後、1月にプレーオフを行ってチャンピオンを決定します。

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 乙坂選手は日本シリーズ出場もあったため、予定より少し遅れてチームに合流。渡航日はホームでの試合ではなかったため、遠征先のマサトランという街へ。ここはビーチがある観光地のようです。

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 そして、マサトランでの3連戦を終えたチームは、試合後ロッカールームでシャワーを浴びて、深夜1時出発でバスに乗って本拠地・オブレゴンに移動です。
 夜の間、バスに揺られること8時間半、日がすっかり高くなった朝9時半にホームスタジアムに到着、少し仮眠をとってその日の午後4時から練習、午後7時試合開始。

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 アメリカのマイナーリーグでは、当然のことかもしれませんが、日本から比べればものすごく過酷・・・。新幹線もないし、飛行機移動もほとんどありません。ホテルではなく、移動のバスで眠り、そのまま試合ということも稀ではありません。

 本当にタフで、そして選手自身が野球というスポーツを愛していなければ、きっとこの環境で力を発揮していくことはできないのではないかと思います。

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 移動や環境は過酷ですが、監督やコーチなど、チームスタッフは本当に選手に寄り添って、彼らが少しでも力を出せるように暖かく接しています。(もちろんスタッフの方も過酷な移動・環境であることは一緒ですが・・・)
 チームが負けても、次の日には何事もなかったかのようにグラウンドに来て、選手たちをジョークでリラックスさせ、気持ちよく試合に臨めるように接し、時に励まして、彼らに勇気を与えます。

 不調が続き凡打を続ける選手のところへ試合中に監督自ら向かい、うつむいている選手の前で踊って、リラックスさせていたのには本当に驚きました。こういったことを書くと日本的には、あ~、彼らは勝敗よりもただ楽しんでいるんだな、適当にやっているんだなと解釈されがちですが、決してそんなことはなく、プロ球団ですので何よりも勝敗を重視しています。監督も腹も立つだろうし、悔しい気持ちでいっぱいです。ですが、そんな素振りを一切見せず(怒りは腹の中でグルグル回してから捨てるんだ。顔には絶対に出さないんだと話していました。)、いかに彼らがリラックスして、自信を持って次の打席に向かえるか、そのために指導者として何ができるか、怒りを抑えて彼らに寄り添う姿はとても勉強になりますし、日本から来た選手としても多くのことを感じるのではないでしょうか?

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 できることなら、多くの日本の選手にもウィンターリーグに参加して、様々なことを体感してほしいと改めて思います。日本の野球がいかに恵まれているかと感じることも多いでしょうし、一方でチームメイトとのコミュニケーション、指導者とのコミュニケーションから学ぶことも多いと思います。
 誤解を恐れずに書くなら、プロも含めて、どのカテゴリーの指導者も学びに来てほしい!謙虚な気持ちさえあれば、きっと多くのことを学ぶことができると思います。

 今日は試合のない日で、貴重な週に1度の休みでしたが、球場に行くと監督・コーチ・GMたちがグラウンドに出て、練習に付き合ってほしいという何人かの選手の練習をサポートしていました。
 それが終わると、おもむろにみんながグラブを持ち、俺たちも野球やろうじゃないか!と、ポジションに散っていきました。グラウンド整備のおっちゃんたちも加わって、自分も加わって、18人のおっさんがキャッキャキャッキャはしゃぎながら白球を追いかけました。

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 チームのGMも監督もコーチも選手もボールボーイの兄ちゃんも、グラウンド整備のおっちゃんも、日本人も、立場は違うけれども、上下関係は一切なし。でも、そこには、見えないけれどもお互いの仕事に対するリスペクトもしっかり存在しています。
 明日に現地を発つため、お別れの挨拶さえできればと思っていましたが、まるで夢のように楽しい時間を過ごすことができました。

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 私は先にメキシコを離れますが、チームと乙坂選手の今後の躍進、メキシコ野球のさらなる発展を心から願っています!!Viva Mexico!!また戻ってきます!

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