『目で見て、肌で感じ取っています!!』

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 今週の火曜日から、堺ビッグボーイズ及びフューチャーズ・パートナーの備前ボーイズ・旭川道北ボーイズの23名の選手及びコーチ2名と合流し、ロサンゼルス遠征を今まさに実施中です。

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 到着翌日の親善試合ではRedondo Union High Schoolさんにお世話になりました。
 人数も多いため、9イニング行っていただきましたが、最終回まで1点差の好ゲーム。
 勝った負けたではなく、アメリカの選手たちのストライクに常に積極的にバットを出す姿勢、投手はどんどん直球でストライクゾーンに投げてくる姿勢に、日本の子供たちも自然と力を引き出してもらい、たった1試合の中でもお互いのレベルが上がり、子供たちが成長していくことが実感できます。
 こんな試合を毎週できれば・・・、全体のレベルはどんどん上がっていきますよね。
 日本でもこういう環境を作ることが、我々がやるべきことなんだなと改めて認識させられます。

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 今年は残念ながらドジャーススタジアムのスタジアムツアーがこの時期実施されておらず、ならば『3日目はマイナーリーグでも見に行こう!』ということになり、片道2時間かけて郊外のレイク・エルシノアというところまで出かけました。
 マイナーリーグって、2軍でしょ?と、ほとんどの子供たちは思っていたと思いますが、このリーグはシングルAアドバンスと言って、トリプルA、ダブルAのまだ下のレベル、メジャーから数えると4軍です。最下層のドミニカン・サマー・リーグまで含めると9軍まであるメジャー各球団の育成システム、残念ながら現状では日本のプロ野球とは大きな差があることは事実だと思います。

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 今回はサンディエゴ・パドレス傘下のレイクエルシノエ・ストームとロサンゼルス・エンゼル傘下のインランドエンパイア―・66サーズの試合を観戦しましたが、スシングルAアドバンスでは23~24歳前後の若手選手たちが主にプレーしています。アメリカの大学を出て2~3年目の選手、ドミニカのアカデミー(先ほどの9軍)を経てここまで昇格してきた選手たちはまだまだ粗削りですが、未来のメジャーリーガーの豪快なホームラン・華麗な守備にコーチも含めてみなさん興奮気味でした。

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 翌日はアナハイムのエンゼルススタジアムで、シアトル・マリナーズ戦のメジャー観戦。
 シングルAアドバンスでもものすごくレベルが高かったけれども、さすがメジャーは圧巻のプレーの連続です。
 たまたまマリナーズは岩隈投手の登板日、青木選手も1番レフトで出場しており、子供たちも試合前からワクワクしていましたが、実際に試合が始まるとプレーボールのわずか数分後にロビンソン・カノーの特大ホームラン、アルベルト・プホルズのタイムリー、中盤にはネルソン・クルースのこれまた特大ホームラン!!3人ともドミニカ共和国出身で、子供たちもドミニカンパワーに大興奮でした(たぶん、出身国の区別はついていませんが・・・)!そして、エンゼルスのショートでファインプレー連発のシモンズ(人口たった4万人のオランダ領キュラソー島出身!!)を3塁側1階席(ショートの目の前!!)で何度も見ることができ、充実のメジャー観戦になったのではないかなと思います。

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 日本からは決して安くない費用もかかることですので、必ずしもみんなが経験することができないのが現状だと思いますが、今回こうやって中学生23人と共に本場アメリカで、世界最高峰の野球に触れることができてことをとても嬉しく思いますし、これがまた今回参加できた子供たち、日本で彼らの帰りを待っている子供たち、保護者・コーチみんなの大きな財産になっていくのだと思います。

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 もちろん日本の野球にも、とても良いところもたくさんあります。でも、メジャーリーグ・マイナーリーグ・アマチュア野球含めて、アメリカから学ぶこともたくさんあります。できることなら日本全国の多くの子供たちに、自身の目でこの野球を見て肌で感じてほしいなと思いますし、日本で野球を指導される方にも、ぜひお越しいただくことができれば、子供たちの可能性はさらに広がっていくのではないかなと思います。

 目で見ること、肌で感じること、子供たちが想像をどんどん現実に変えて行動していけるように、これからもささやかながらサポートしていくことができればと願っています。

 明日からはいよいよ現地での大会に参加です!!
 アメリカでも、バモス!!
 

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